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Les dinosaures sauropodes vivaient dans des climats plus chauds

Les sauropodes géants à long cou préféraient vivre dans des régions plus chaudes de la Terre, ce qui suggère qu'ils avaient peut-être une physiologie différente de celle des autres dinosaures.

Il est possible que les sauropodes géants à long cou aient choisi de vivre dans des climats plus chauds que les autres dinosaures, ce qui indique qu’ils avaient une physiologie distincte de celle des autres dinosaures.

Les dinosaures sauropodes ne se trouvaient que dans des climats plus chauds.
Les dinosaures sauropodes ne pouvaient vivre que dans des endroits plus chauds.

Une nouvelle étude publiée dans la revue Current Biology s’est penchée sur le mystère de la raison pour laquelle les fossiles de sauropodes – considérés comme les plus grands animaux terrestres de l’histoire – ne se trouvent que dans les basses latitudes, alors que les fossiles d’autres grands types de dinosaures semblent être très répandus, beaucoup d’entre eux se trouvant dans les régions polaires. Ces résultats ont été publiés dans la revue Current Biology.

Les chercheurs ont examiné les fossiles de toute l’ère mésozoïque (l’âge des dinosaures), qui s’étendait d’environ 230 millions d’années à 66 millions d’années, et ont recherché les fossiles des trois principaux types de dinosaures : les sauropodes (dont font partie le Brontosaure et le Diplodocus), les théropodes (« à lézard »), dont font partie les vélociraptors et le Tyrannosaurus rex, et les ornithischiens (dont fait partie le Tricera

En combinant ces données fossiles avec des informations sur la température au cours de cette période, ainsi qu’avec des connaissances sur la façon dont les continents ont migré à travers la planète, les chercheurs sont arrivés à la conclusion que les sauropodes étaient plus contraints dans leurs habitats que les autres dinosaures. On s’attend à ce que ces écosystèmes soient des environnements ouverts, semi-arides, comparables aux savanes d’aujourd’hui dans leurs caractéristiques.

Le Dr Philip Mannion de l’University College London (UCL) et co-auteur de l’étude a déclaré dans un communiqué : « D’après nos résultats, certaines régions de la Terre étaient systématiquement trop froides pour que les sauropodes y survivent. Ils semblent avoir échappé à des températures proches de la congélation.

D’autres espèces de dinosaures, en revanche, ont pu vivre dans les zones polaires de la Terre, de l’intérieur de l’Antarctique à l’Alaska arctique, où, en raison de l’environnement plus chaud, il n’y avait pas de glace et une canopée dense de flore.

« Cette découverte suggère que les sauropodes avaient des besoins thermiques différents de ceux des autres dinosaures, qu’ils dépendaient davantage de leur environnement extérieur pour réchauffer leur corps et qu’ils étaient donc un peu plus proches des reptiles modernes à sang froid. Le fait qu’ils étaient si énormes suggère qu’ils avaient une physiologie distincte. »

Alfio Alessandro Chiarenza, premier auteur de l’étude et ancien chercheur de l’UCL, aujourd’hui basé à l’université de Vigo, en Espagne, a déclaré : « Certains pensent que les sauropodes étaient incapables de prospérer dans des climats plus froids en raison d’une limitation physiologique, tandis que d’autres pensent qu’ils le faisaient à un rythme plus lent que leurs cousins dinosaures et qu’ils étaient donc dépassés.

« Il est possible qu’une combinaison de caractéristiques ait permis aux sauropodes de perdre de la chaleur plus rapidement que les mammifères actuels. Leur long cou et leur longue queue leur offraient une plus grande surface, et ils possédaient peut-être un système respiratoire plus proche de celui des oiseaux, qui aurait été bien plus efficace.

« Nous savons que certains théropodes et ornithischiens possédaient des plumes ou une fourrure douce qui les aidaient à conserver leur chaleur corporelle par temps froid. Par conséquent, il est possible qu’ils aient produit leur propre chaleur corporelle. Cependant, il n’y a aucune preuve de cette forme d’isolation dans le cas des dinosaures sauropodes.

« En outre, les tactiques utilisées par les sauropodes pour garder leurs œufs au chaud peuvent avoir été différentes de celles utilisées par les autres dinosaures. Les théropodes réchauffaient très probablement leurs œufs en s’asseyant dessus, mais les ornithischiens semblent avoir réchauffé leurs œufs en absorbant la chaleur de la végétation en décomposition. Pendant ce temps, en fonction de la température du soleil et du sol, les sauropodes ont pu enterrer leurs œufs. »

Les chercheurs notent dans leur article que le registre fossile ne révèle aucune occurrence de sauropodes au-dessus d’une latitude de 50 degrés nord, qui englobe la majeure partie du Canada, de la Russie, de l’Europe du Nord et du Royaume-Uni, ou en dessous d’une latitude de 65 degrés sud, qui englobe l’Antarctique.

Ils n’ont également trouvé aucune occurrence de sauropodes au-dessus d’une latitude de 50 degrés nord, qui englobe la majeure partie du Canada, de la Russie, de l’Europe du Nord et du Royaume-Uni. Cependant, il existe plusieurs cas de théropodes et d’ornithischiens résidant au-dessus de 50 degrés de latitude nord à des époques ultérieures, contrairement aux périodes antérieures (à partir de 145 millions d’années).

Pour déterminer si cela reflétait réellement le lieu de vie des sauropodes, les chercheurs ont utilisé des techniques statistiques pour combler les lacunes du registre fossile et ont également examiné où se trouvait la plus grande diversité de types de dinosaures à différentes époques de l’ère mésozoïque.

Ils ont combiné les données fossiles avec les données climatiques, ce qui leur a permis d’estimer les plages de température des habitats des types de dinosaures. Ils ont découvert que l’aire de répartition des sauropodes dans les latitudes était plus restreinte pendant les périodes plus froides, et que l’aire de répartition des sauropodes dans les latitudes était plus restreinte pendant les périodes plus chaudes.

À l’aide de modèles d’habitat, ils ont pu déterminer les parties de la terre les plus susceptibles d’être idéales pour les sauropodes et d’autres espèces de dinosaures à l’avenir.

À l’origine, on considérait que les dinosaures étaient ectothermes (« à sang froid »), comme les reptiles d’aujourd’hui, et qu’ils dépendaient de l’environnement extérieur pour réchauffer leur corps, mais des recherches récentes suggèrent qu’ils ressemblaient davantage à des mammifères « à sang chaud », produisant une partie de leur propre chaleur corporelle (endothermie).

Selon les auteurs de l’étude, les sauropodes pourraient avoir eu une physiologie transitoire unique, plus proche de celle des dinosaures à sang froid que des autres espèces de dinosaures.

Emilie Dubois

Une fille dans l'informatique était mal vue à l'époque de mes études. C'est pour cette raison que l'on m'a cantonné à des rôles secondaires lors des travaux de groupe, notamment celui de centralisateur des informations. Ce rôle central, au final crucial, m'a plu. C'est comme cela que je suis devenue chef de projet. Plus tard, cette attirance pour l'information m'a poussé à suivre des cours de journalisme. Comme j'avais la propension de centraliser l'actualité technologique, un ami m'a dit un jour : «Emilie, tu peux le faire ». C'est comme cela que je me suis retrouvée embarquée dans l'aventure de MondeInfos.com. Vu mon boulot, ce sont surtout les nouvelles technologies qui m'intéressent le plus.

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