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Une nouvelle étude affirme que ce morceau d’os de mammouth est le plus ancien bijou orné connu en Eurasie

La plus ancienne pièce de bijouterie ornée d'Eurasie pourrait provenir d'un petit morceau d'ivoire de mammouth brisé

Selon un nouveau rapport, un petit morceau jauni d’ivoire de mammouth pourrait être le plus ancien pendentif ou perle connu fabriqué par Homo sapiens en Eurasie.

Une reconstitution numérique du pendentif Stajnia et de sa décoration en boucle.
Une reconstitution numérique du pendentif Stajnia et de sa décoration en boucle. (Antonino Vazzana/Laboratoire BONES)

Ça n’a pas l’air de grand-chose. Un peu plus court que votre pouce, peut-être, jauni et cicatrisé par l’âge, et fendu de part en part.

Mais ce petit morceau d’ivoire de mammouth retrouvé dans une grotte de l’actuelle Pologne pourrait s’avérer être une pièce importante de l’histoire de l’humanité. Selon une nouvelle analyse archéologique de l’objet, il s’agit du plus ancien bijou décoré connu fabriqué par Homo sapiens dans toute l’Eurasie.

Il s’agit d’un pendentif en os de mammouth orné de petits trous, découvert sur le site archéologique de la grotte de Stajnia, en Pologne, en 2010. Les nouveaux travaux permettent de le dater d’environ 41 500 ans, au cours du Paléolithique supérieur, soit à peu près à l’époque où H. sapiens commençait à se disperser en Europe.

La découverte serait donc spectaculaire, mais ce n’est pas encore une affaire réglée. Bien que l’article ait été publié dans la revue Scientific Reports, il semble qu’il y ait une certaine controverse, une révision étant en cours pour répondre à des préoccupations encore non précisées.

Mais les chercheurs sont confiants dans leurs conclusions.

« Déterminer l’âge exact de ce bijou était fondamental pour son attribution culturelle, et nous sommes ravis du résultat », déclare l’archéologue Sahra Talamo de l’université de Bologne en Italie.

« Si nous voulons résoudre sérieusement le débat sur le moment où l’art mobiliaire est apparu dans les groupes paléolithiques, nous devons dater au radiocarbone ces ornements, en particulier ceux trouvés lors de travaux de terrain passés ou dans des séquences stratigraphiques complexes. »

Grotte de Stajnia, Pologne.
Grotte de Stajnia, Pologne. (Marcin Żarski)

Le pendentif, découvert aux côtés d’un poinçon en os de cheval daté à peu près de la même période, est fascinant. Il mesure 4,5 centimètres (1,8 pouce) de long, est percé de deux trous et décoré d’une longue boucle irrégulière d’au moins 50 minuscules impressions qui pourraient être des marques de perforation.

Ce style de motifs géométriques et perforés est cohérent avec d’autres objets décorés en ivoire de mammouth retrouvés en France et en Allemagne, dont la datation n’a pas été concluante.

Des exemples légèrement plus anciens de pendentifs ont été découverts en Europe, fabriqués à partir de matériaux tels que des dents d’ours. Il s’agit toutefois du premier objet identifié avec un motif imprimé sur sa surface.

La décoration et l’ornementation du corps humain étant considérées comme l’une des premières manifestations du comportement symbolique, les archéologues et les anthropologues souhaitent déterminer quand et comment elles sont apparues dans différentes cultures et différentes régions du monde.

« Il est important de déterminer quand et où les ornements personnels sont apparus dans les archives archéologiques pour reconstruire les trajectoires de la pensée abstraite des humains archaïques et comprendre comment les représentations figuratives ont varié au fil du temps », écrivent les chercheurs dans leur article.

En plus de la datation au radiocarbone, ils ont soumis le pendentif et l’alène à des scans micro-tomographiques. Cela a permis aux chercheurs de reconstruire les objets en trois dimensions, ce qui a permis des mesures et des analyses détaillées pour lesquelles l’artefact aurait pu être trop fragile.

La grotte de Stajnia a été occupée, à différentes époques, par des H. sapiens et des Néandertaliens. La couche dans laquelle le pendentif et le poinçon ont été trouvés comportait des traces des deux.

De plus, l’analyse des matériaux de la grotte suggère une histoire de gel et une intervention humaine récente qui aurait pu déplacer des objets. Ce n’est que grâce à une datation précise au radiocarbone que l’équipe de recherche a pu relier les deux objets à l’occupation de la grotte par H. sapiens.

L'avant (à gauche) et l'arrière du pendentif Stajnia.
L’avant (à gauche) et l’arrière du pendentif Stajnia. (Talamo et al., Sci. Rep., 2021)

Ils en ont conclu que le pendentif a probablement été jeté là après s’être brisé, où il s’est retrouvé enfoui sous le sol de la grotte, où nous le découvrirons des dizaines de milliers d’années plus tard.

« Ce bijou témoigne de la grande créativité et de l’extraordinaire habileté manuelle des membres du groupe de H. sapiens qui occupaient le site », explique la paléoanthropologue Wioletta Nowaczewska de l’université de Wrocław, en Pologne.

« L’épaisseur de la plaque est d’environ 3,7 millimètres, ce qui montre une étonnante précision sur la sculpture des perforations et des deux trous pour la porter. »

La signification de la boucle de points n’est pas claire. Elle pourrait représenter un analemme lunaire – la position changeante de la Lune dans le ciel au même moment de la journée au cours d’une année. Selon les chercheurs, elle pourrait également représenter des meurtres commis pendant la chasse.

Mais le fait que des motifs similaires aient été trouvés sur d’autres objets provenant de toute l’Europe, fabriqués de manière totalement indépendante, suggère une certaine signification symbolique.

Les analyses futures de ces motifs énigmatiques, y compris la datation précise au radiocarbone des autres artefacts, pourraient aider à comprendre de quoi il s’agit.

En attendant, selon les chercheurs, ces travaux permettent de combler certaines lacunes dans nos connaissances sur l’expansion de l’H. sapiens en Europe.

« Les âges du pendentif en ivoire et de l’alène en os trouvés dans la grotte de Stajnia démontrent enfin que la dispersion de l’Homo sapiens en Pologne a eu lieu aussi tôt qu’en Europe centrale et occidentale », déclare l’anthropologue Andrea Picin de l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive en Allemagne.

« Ce résultat remarquable va changer la perspective sur le degré d’adaptabilité de ces premiers groupes et remettre en question le modèle monocentrique de diffusion de l’innovation artistique de l’Aurignacien. »

Cela, bien sûr, si l’ouvrage tient la route. Comme Springer l’a déclaré dans une note de l’éditeur :

« Les lecteurs sont avertis que des préoccupations ont été soulevées au sujet de cet article et qu’elles sont examinées par les éditeurs. Une réponse éditoriale supplémentaire suivra après que toutes les parties auront eu l’occasion de répondre en détail. »

La recherche a été publiée dans Scientific Reports.

Emilie Dubois

Une fille dans l'informatique était mal vue à l'époque de mes études. C'est pour cette raison que l'on m'a cantonné à des rôles secondaires lors des travaux de groupe, notamment celui de centralisateur des informations. Ce rôle central, au final crucial, m'a plu. C'est comme cela que je suis devenue chef de projet. Plus tard, cette attirance pour l'information m'a poussé à suivre des cours de journalisme. Comme j'avais la propension de centraliser l'actualité technologique, un ami m'a dit un jour : «Emilie, tu peux le faire ». C'est comme cela que je me suis retrouvée embarquée dans l'aventure de MondeInfos.com. Vu mon boulot, ce sont surtout les nouvelles technologies qui m'intéressent le plus.

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