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Dans un œuf de dinosaure fossilisé, un embryon délicieusement préservé a été découvert

Il semblait que l'embryon merveilleusement préservé déterré en Chine était prêt à sortir de son œuf de la même manière qu'un poulet.

Un embryon de dinosaure parfaitement conservé, datant d’au moins 66 millions d’années, a été découvert dans un œuf qui était sur le point d’éclore, exactement comme un poulet. Cette découverte a été faite par des scientifiques de l’université de l’Arizona.

Embryon magnifiquement préservé dans un œuf de dinosaure
Photo non datée montrant l’embryon d’oviraptorosaure Baby Yingliangí découvert à Ganzhou, dans la province de Jiangxi, dans le sud de la Chine. – [Handout /Université de Birmingham/Lida Xing/AFP]

Selon une nouvelle étude, un embryon découvert à l’intérieur d’un œuf de dinosaure fossilisé, vieux de 72 à 66 millions d’années, apporte de nouvelles informations sur la relation entre le comportement des oiseaux actuels et celui des dinosaures.

L’embryon a été découvert dans les roches du Crétacé tardif de Ganzhou, dans le sud de la Chine, et on pense qu’il s’agit de l’embryon d’un dinosaure théropode édenté appelé oviraptorosaure. L’embryon a été baptisé « Baby Yingliang ». Le fossile, qui est l’un des embryons de dinosaures les plus complets jamais découverts, révèle que ces dinosaures adoptaient des postures semblables à celles des oiseaux à l’approche de l’éclosion.

Les chercheurs ont découvert que la position du « bébé Yingliang » était différente de celle des autres embryons de dinosaures connus – sa tête se trouve sous le corps, ses pieds sont de chaque côté et son dos est enroulé autour de l’extrémité émoussée de l’œuf – et qu’il était le premier de son espèce. Cette position, qui était jusqu’alors inconnue chez les dinosaures, est comparable à celle des embryons d’oiseaux actuels.

Chez les oiseaux contemporains, des postures similaires sont associées au « repli », un comportement contrôlé par le système nerveux central et crucial pour le succès du développement des petits. Après avoir examiné des échantillons d’œufs et d’embryons, les chercheurs pensent que ce comportement avant l’éclosion, que l’on croyait auparavant propre aux oiseaux, a pu se développer chez des théropodes autres que les oiseaux.

L’équipe de l’étude, qui comprenait des scientifiques de l’université de Birmingham et de l’université chinoise des géosciences (Pékin), a publié ses conclusions dans la revue iScience aujourd’hui. L’équipe était dirigée par des experts de l’université de Birmingham et de l’université chinoise des géosciences (Pékin).

L’embryon est articulé dans sa position de vie avec peu ou pas de perturbations causées par la fossilisation ou d’autres processus. La créature, dont la longueur est estimée à 27 cm de la tête à la queue, est contenue dans un œuf d’elongatoolithide de 17 cm de long. Le spécimen est exposé au Musée d’histoire naturelle de Yingliang Stone à Pékin.

un coauteur principal et chercheur en doctorat à l’Université de Birmingham, a déclaré : « Les embryons de dinosaures sont des fossiles extrêmement rares, et la majorité d’entre eux sont incomplets, avec les os déplacés, comme dans cette étude. » C’est avec une grande excitation que nous annonçons la découverte de ‘Baby Yingliang’, qui a été conservé en excellente forme et qui nous aidera à répondre à un certain nombre de préoccupations concernant la croissance et la reproduction des dinosaures.

Dans un œuf de dinosaure fossilisé, on a découvert un embryon délicieusement préservé.
Les oviraptorosaures étaient des dinosaures à plumes qui vivaient dans ce qui est aujourd’hui l’Asie et l’Amérique du Nord au cours du Crétacé supérieur [Handout/Université de Birmingham/Lida Xing/AFP].

Cet embryon de dinosaure et un embryon de poulet se tiennent tous deux de manière similaire dans l’œuf, ce qui pourrait impliquer qu’ils ont des comportements comparables avant l’éclosion, ce qui est important à noter. »

En raison de son crâne profond et édenté, les scientifiques ont déterminé que le « bébé Yingliang » était un oviraptorosaure. Les oviraptorosaures étaient un groupe de dinosaures théropodes à plumes qui vivaient pendant la période du Crétacé en Asie et en Amérique du Nord. Ils sont étroitement liés aux oiseaux actuels et sont connus du Crétacé d’Asie et d’Amérique du Nord. On pense qu’ils pouvaient avoir une grande variété de régimes alimentaires, notamment herbivore, omnivore et carnivore, en raison de la diversité des formes de becs et des proportions corporelles.

Les postures de repli, dans lesquelles les oiseaux plient leur corps et replient leur tête sous leurs ailes, sont connues pour avoir évolué juste avant l’éclosion afin de protéger leurs œufs des prédateurs. L’incapacité à adopter de telles postures augmente la probabilité de mortalité d’un embryon à la suite d’une tentative d’éclosion ratée.

Lorsque l’équipe a comparé l’embryon de « Baby Yingliang » aux embryons d’autres dinosaures théropodes, tels que les dinosaures sauropodes à long cou et les oiseaux, elle est parvenue à la conclusion que le comportement de repli, que l’on croyait jusqu’alors propre aux oiseaux, était apparu chez les dinosaures théropodes il y a plusieurs dizaines ou centaines de millions d’années. D’autres découvertes de fossiles d’embryons seraient extrêmement utiles pour approfondir la vérification de cette idée.

Selon le professeur Lida Xing de l’Université des géosciences de Chine (Pékin), qui est l’un des premiers auteurs de l’article, l’embryon de dinosaure a été obtenu par le directeur du groupe Yingliang, M. Liang Liu, au début des années 2000 sous forme de fossiles d’œufs présumés, selon l’étude. Les spécimens ont été découverts lors de la construction du musée d’histoire naturelle de Yingliang Stone dans les années 2010, lorsque le personnel du musée faisait le tri dans le stockage et les a découverts.

« Ces spécimens ont été reconnus comme des fossiles d’œufs de dinosaures », explique l’auteur. Le traitement des fossiles a été effectué, ce qui a finalement révélé l’embryon qui avait été enterré dans l’œuf. C’est ainsi que l’histoire du « bébé Yingliang » a été racontée. »

Parmi les autres personnes ayant participé aux recherches, le professeur Steve Brusatte, de l’université d’Édimbourg, s’est dit ravi de voir « l’un des plus beaux fossiles que j’aie jamais vus : un embryon de dinosaure dans son œuf ». Ce petit dinosaure enceinte ressemble à un bébé oiseau recroquevillé dans son œuf, ce qui prouve une fois de plus que bon nombre des caractéristiques qui distinguent les oiseaux modernes proviennent de leurs ancêtres dinosaures. »

Emilie Dubois

Une fille dans l'informatique était mal vue à l'époque de mes études. C'est pour cette raison que l'on m'a cantonné à des rôles secondaires lors des travaux de groupe, notamment celui de centralisateur des informations. Ce rôle central, au final crucial, m'a plu. C'est comme cela que je suis devenue chef de projet. Plus tard, cette attirance pour l'information m'a poussé à suivre des cours de journalisme. Comme j'avais la propension de centraliser l'actualité technologique, un ami m'a dit un jour : «Emilie, tu peux le faire ». C'est comme cela que je me suis retrouvée embarquée dans l'aventure de MondeInfos.com. Vu mon boulot, ce sont surtout les nouvelles technologies qui m'intéressent le plus.

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